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在线教育网站Coursera:280万学生的免费大学


来源:中国校园文化建设网 文章作者:纪云 点击数:

 

   是一场先锋实验,还是一次深刻的教育变革?Coursera所引领的教育海啸已经汹涌而来。

  纪云

  今年春节,在上海虹桥机场,微软亚洲研究院副院长张峥一边等行李一边在用手机看《美国现当代诗歌》课程,这节课讲William Carlos Williams,他是美国20世纪最负盛名的几位诗人之一。视频里是满脸络腮胡子的美国宾夕法尼亚大学Al Filreis教授和几个学生,他们围坐在一张木头圆桌边,Filreis教授就诗的各个部分分别向每个学生提问,学生一一给出自己的见解。张峥的耳朵里听着课堂上这样激烈的讨论,眼前却是一圈圈转动的锃亮金属带,这让他有种奇幻感,一时不知身在何处。

  张峥目前在微软负责系统和网络研究领域,他笑称自己“这把年纪,已经在学术界混了不少年头”,上一次正式当一名学生还是16年前,那时他从美国伊利诺斯香槟分校获得博士学位。16年后他又正式成了一个学生,这所学校的名字叫Coursera。

  280万学生的免费大学

  张峥在2012年注册了三门课程,分别是斯坦福大学的《概率图模型》、多伦多大学新顿教授的《神经网络》,以及宾夕法尼亚大学的《美国现当代诗歌》。这些课程无一不是由美国知名学府提供。他不需要辞掉工作,不用办签证,甚至不用花一分钱,只要花几秒钟在Coursera上注册一个账号,就能随时随地上自己感兴趣的课程。

  Coursera是一个在线教育网站,它刚刚过完自己的一岁生日。最近,创始人Andrew Ng教授和Daphne Koller教授入选《时代》杂志2013年“世界最有影响力100人”。宾夕法尼亚大学教授Ezekiel Emanuel在杂志的推荐语中写道, “Coursera打破了教育的旧模式。在线教育经历了很多错误的尝试,似乎现在终于找到了正确的道路。”。

  Ezekiel Emanuel是一名生物学家,他在Coursera上开设了一门《健康政策和可负担医疗法案》课程。他说他曾收到一封来自斯里兰卡的邮件,里面是一张对他表示感谢的明信片,他觉得这太不可思议了,同时也很棒,“以前我从没想过我的学生会遍及这些地方”。

  目前在Coursera上有280万学生,他们遍布于196个国家,其中,中国是第四大“生源地”,仅次于美国、印度和巴西。

  Coursera的魔力在于它会让人们去自发地围绕其课程进行讨论。豆瓣有一个Coursera Learning Platform 小组,已经有6000多名成员,每天都有人发帖讨论学习问题。果壳网有一个专门的MOOC(大规模在线开放课程)自习教室,Coursera是MOOC课程的三座大山之一,现在这个自习教室里已经有1.5万多名“学生”。

  这些人在上面免费学习科学、商业、经济、艺术、文学、法律等课程,这些课程由62所全世界著名高校提供,包括斯坦福大学、普林斯顿大学、杜克大学、约翰霍普金斯大学等,其中也新近增加了中文课程,由香港中文大学和台湾国立大学提供。

  “这就像是一场海啸”,佐治亚理工学院的Richard DeMillo教授在接受《纽约时报》采访时说,“它的潜力如此之大,以至于我难以想象有任何一所研究型大学不想参与其中。”

  Coursera为何让人着迷

  比尔 盖茨对此评论道,“这是将大学课程搬上互联网的一大进步,科技开始改变游戏规则,需要更多像Coursera这样的先锋。”那么,Coursera的先锋性到底体现在哪里?

  Ailsa是Coursera几百万名学生中的一员。她今年18岁,在宁波诺丁汉大学读大一,她的专业是计算机科学。每晚下课后她都会去Coursera上一节美国俄亥俄州立大学提供的《Calculus One》课程。连续上了几周后,她在微博上感慨道:

  “我们一周3小时浑浑噩噩,老师只告诉我们记住公式就可以了,Coursera的课程里,老师把所有提到的公式都证明了!!而且老师超可爱!!这才是好的数学课啊!!”从感叹号中不难看出她的激动之情。

  同样一门课,跟大学课堂里的比起来,她觉得Coursera的课程更自由,可以随时暂停重新看。

  “大学课堂里的课,都得照顾大部分学生的感受,它的节奏不太符合我的要求” Ailsa说。其实跟普通国内高校比起来,她所在的宁波诺丁汉大学已经是小班教学了。除讲座外,一个班上也只有10来个人,但她觉得还是比不上网络课程所赋予的自由度和个性化。

  这种个性化正是网络课程的优势,使得理想中的“一对一教学”真正具备可能性。除了能随时暂停重新看外,学习时间和地点也不受限制。张峥说他只要有15分钟以上的空余时间,就会拿出随身携带的电话、平板电脑或笔记本电脑,利用这个时间来上课。课程本身也不再受45分钟限制,而是可以被分成很多个视频,学生就能根据实际需求有选择性的观看学习。

  马克 吐温曾经说过,大学就是这样一个地方——教授的笔记直接转移到学生的笔记本上,并未在他们中的任何一个大脑中停留片刻。他批评的是授课式教学方法,它也是现在最流行、使用最广的一种。在这种教学模式中,老师站在讲台上说,学生坐在下面听,一堂课下来,学生到底学进去多少,老师一无所知。Coursera正试图用技术解决这个问题。

  比如在《Base Rate Bias》课程中,每过几分钟,视频就会暂停,有一个小问题会弹出来,如果不回答正确视频就不往下走。这样一来便能检测学生是否明白了之前老师说的内容,同时也能让学生集中注意力。

  Ailsa对此也深有体会。她说大学课堂里并没有平时作业,而Coursera上,每堂课课后都有作业。“这样就可以check自己有没有学会,” Ailsa觉得有了习题之后的效果比之前要好。

  有了作业,不仅学生可以知道自己学的怎么样,老师也能知道自己教得怎么样。比如在Andrew Ng教授的《机器学习》课程中,有几千人对于同一个问题给出了同样的错误答案,这让他不得不格外重视,并分析出现这种错误的原因,并给这几千个犯错误的学生提供有针对性的辅导。

  不过,Coursera的一门课动不动就有好几万、几十万人一起上,作业怎么批改?理工类课程还略好一点,有些固定答案的问题可以用计算机批改。特别是人文科目,作业就是写文章,得多少老师才能改得过来?Coursera的解决办法是利用人类好为人师的特点,让同学之间互相批改。

  拿张峥所上的《美国现当代诗歌》课来说,文章提交上去之后是看不到分数的,你必须先给其他4个同学的文章写评语,才能看到其他同学给你打的分数。而怎么评分,老师会给出几个判断的根据。这种批改方法能保证准确性吗?Coursera联合创始人Daphne Koller 展示了一条曲线,发现同学批改的分数跟老师批改的分数很接近。张峥也认为目前这种评分体系很公平。

  “每一次点击,每一次视频观看,每一次作业提交都是数据”,Daphne Koller 在一次TED演讲中说。她介绍,Coursera利用这些数据监测教学成果,并及时做出改进。传统的教学模式是一个黑箱子,我们并不知道里面到底发生了什么,也无从得知效果。而技术有望首次打破这个黑箱子。

  Daphne Koller说,“这也是对人类学习知识过程的研究”。一旦学习过程被数字化,大数据和云计算那只无形的手就能知道学生在哪里学得不好,哪些需要加以强化,提高学习效率。不过对于这一点,张峥并不完全认同,“除非我们对人脑的认知过程有更深的了解,这种野心还过早。”

  就目前的Coursera而言,张峥认为它的做法已经非常全面。拿《神经网络》课程来说,他曾尝试过很多学习方法和学习资料,“但都没有在Coursera学习这么顺利”。

  张峥完成了这些课程的大部分测试和作业,但因为他并不关心得分,提交作业只是想要评估一下自己是否掌握了知识,由于大多测试和作业都是在最后期限之后提交的,所以各门课程都没有分。

  他这样描述这段经历:“这次成绩很差,却学得开心”。他甚至觉得,如果每年《美国现当代文学》教授的内容都不一样,他甚至不想通过,这样就可以一直上下去了。他把这种学习跟之前的学习做比较,认为之前都是为了应试,而在Coursera,“学习是一种持续的状态,自然得跟空气一样”。

  今年张峥又注册了几门课,其中《自然语言处理》课程已经上了一半,《即兴音乐》课程将于近期开始,他还跟女儿在一起学《歌曲创作》,跟儿子一起上完了《它们是如何工作的》课程。

  当先锋遭遇传统教育

  不是每个人都会像张峥一样仅为兴趣去学习,在教育已成为一个巨大的产业的背景下,作为先锋的Coursera除了做到“叫好”更要去考虑如何能够“叫座”,只有更加深入的理解人们对于教育的需求,Coursera才能使自己不再停留在先锋实验,而是通过打通线下教育资源的产业链,更加深刻地改变社会。

  例如,很多人在Coursera的学习会很在意是否能得到社会认可这些现实问题,更多人是把参与这种名校课程学习作为弥补自己无法在名校读书的一种遗憾,Coursera也开始在学历认证方面展开探索。

  今年1月份,Coursera宣布已有5门课程获得了美国教育理事会(ACE)的 “信用等量”(credit equivalency)认证。这意味着,修完这5门课的学生,可以在接受ACE推荐的大学中将其转变为真实的学分。Coursera还在继续跟ACE合作,希望能让更多课程获得认证。

  同时,Coursera也跟高校合作,为自己的课程提供认证。比如你选修了斯坦福大学的一门课程,便能获得斯坦福大学和Coursera 的官方认证书,Coursera从中收取一定费用。现在已经有第一批学生获得认证,其中有700多名学生获得加州大学旧金山分校的《Nutrition for Health Promotion and Disease Prevention》课程认证,还有200多名学生获得来自杜克大学的《基因和进化入门》课程、伊利诺斯大学的《微观经济学原理》课程的认证。

  此外,Coursera也在企业中寻求认可。它从去年12月份起提供就业服务,即作为学生和企业之间的桥梁,帮企业寻找合适的人才。这项服务对学生来说是免费的,但雇主需要为Coursera提供的信息付费。目前,Facebook, Twitter, AppDirect等公司都已经跟Coursera签署了协议。

  随着Coursera一步步地打通与企业和学校的联系,看起来,未来的大学教育更多可以通过在线学习而完成,Coursera有机会让自己成为一个全球最大的大学课堂。

  谷歌工程师Adam Fletcher研究了Coursera上的所有课程,并根据这些课程,制订了一个4年制的完整大学课程计划。这意味着,在家里免费完成整个大学教育成为可能。关于这点,香港中文大学财务系教授王泽基深表认同,他说,“我们课程大纲和用书,网上都有。实际上,大部分好一点的课程都有详细内容。Couresera上有更好的视频和教材。如果你看了书,自己练习一下,知识部分和花钱去留学的差不太远。”

  这样看来,创始人Andrew Ng的梦想其实并不那么遥远,他说,“我想生活在一个人人都能享受到免费教育的世界上。”

  那么,如果Coursera能够实现它的梦想,对于现有的大学教育是否意味着一次革命?或者说,在Coursera海啸面前,传统的大学教育将向何处去?

  王泽基认为,大部分的大学里的传统课程,其实没有必要存在。“基础的课,已经有很好的网上版本的,课程就应重新设计。授业部分让学生自己看视频好了。大学上课,重复又重复的讲课和抄笔记应该尽量减少,甚至可没有。学校应该通过每周的考试来保证学生看了。但是除了考试外,学校应该提供别的有用的附加值。”

  在王泽基看来,所谓大学的传道授业解惑,听课只是其中的一部分,例如通过实验培养团队精神,金融等课程通过实际操作领悟学科内涵,这些是线上教育无法取代的,Coursera高质量的线上课程也是在迫使大学去认真思索自己的核心优势真正是什么,能够为学生提供哪些知识之外的附加价值,从这个角度来说,类似于Coursera这样的先锋革命者,越多越好。


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